jueves, 24 de septiembre de 2009

El elefante y el neutrino

En lo que acción se refiere, el hombre no puede hacer otra cosa que aproximar o separar los cuerpos naturales; lo demás lo realiza la naturaleza.


Sir Francis Bacon

Desde Nature
Por Killugudi Jayaraman
Traducción: KC



Los conservacionistas desafían al observatorio de física en una reserva india de vida silvestre .

El ministro Indio del ambiente Jairam Ramesh, visitará el sitio propuesto para un laboratorio subterráneo de neutrinos el próximo mes, para tratar de romper el
impasse entre los físicos y los ecologistas sobre su construcción.

El Observatorio de Neutrinos de la India (INO) de $160 millones de dólares, debería haber sido concluido en 2012 para estudiar las elusivas partículas conocidas como neutrinos (véase Nature 450, 13; 2007). Sin embargo, su construcción está sumida en una controversia sobre la conveniencia de ubicar la instalación en el importante hábitat de elefantes y tigres en Singara en la Reserva de la Biosfera Nilgiri, 250 kilómetros al sur de Bangalore.

El Observatorio solicitó permiso para iniciar la construcción en el sitio Singara en 2006, "no ha habido respuesta hasta la fecha", dice el portavoz del proyecto Naba Mondal, un físico del Instituto Tata de Investigación Fundamental en Mumbai. "Todo lo que sé es que no se ha despejado el terreno", dice A. S. Balanathan, jefe principal conservador de los bosques para el estado de Tamil Nadu, que no quiso hacer más comentarios.

El mes pasado, 11 de los físicos más importantes, incluyendo premios Nobel Sheldon Glashow y Masatoshi Koshiba, escribieron al Primer Ministro de India Manmohan Singh instando a que se aprobara el proyecto. "El INO traerá ciencia más grande a la India y reforzará el papel de la India como actor importante en la ciencia de primera línea", escribieron. Mientras tanto, los prominentes conservacionistas Indios están circulando firmando una carta en la que establecen sus preocupaciones y pidiendo que el Observatorio debe estar situado en otro lugar.

La reserva de Nilgiri incluye más de 5,500 kilómetros cuadrados de cubierta boscosa continua y seis áreas protegidas. La ubicación propuesta para el INO se ubica a 7 kilómetros del borde de uno de los santuarios. El proyecto consiste en la excavación de una caverna de 120 metros de larga al final de un largo túnel de 2 kilómetros dentro de una montaña. La caverna será la casa de un calorímetro de hierro magnetizado para detectar los muones que se producen en ocasiones cuando los neutrinos interactúan con la materia.

La controversia se debe a los desacuerdos sobre el impacto de la construcción de túneles y el aumento de la población humana en los ecosistemas frágiles. "El transporte de los cerca de 630,000 toneladas de escombros y 147,000 toneladas de material de construcción requeriría alrededor de 156,000 viajes de camiones a través de 35 kilómetros de bosque - y dos reservas de tigres", dice la Alianza NBR, un grupo de organizaciones Indias interesadas en la reserva. Esto significa 468,000 horas de perturbación de las rutas de movimiento de los animales, estima la Alianza.

El equipo del INO "difícilmente podría haber elegido un sitio en la India más probable daño a la fauna silvestre", dice John Seed, un ecologista australiano que ha investigado el hábitat de los elefantes en la India. "Además de ser hogar de la población más grande de elefantes asiáticos en el mundo", dice, "el Nilgiri es también uno de los hábitats del tigre más importantes en el país".

Mondal se opone a la cifra de los desechos de la construcción y dice que el proyecto limitará el número de viajes de camiones al día y que se harían sólo de día. Pero Priya Davidar, un ecólogo de la Universidad de Pondicherry, dice que la evaluación de impacto ambiental del proyecto presentada a los funcionarios del Estado adolece de graves defectos. Davidar es presidente de la Asociación para la Biología Tropical y Conservación, con sede en Washington DC, que aprobó su propia resolución instando al gobierno de la India a no permitir la construcción y buscar un lugar alternativo.

Davidar critica el proyecto por limitar su búsqueda a sólo dos sitios; un lugar mejor, dice, habría sido la mina de oro de Kolar en el vecino estado de Karnataka, utilizado para la detección de neutrinos en 1965. Pero la mina de Kolar está cerrada y llena de agua, y no es adecuada para bajar materiales pesados, dice Mondal. Después de considerar otros sitios, su equipo, junto con el Servicio Geológico de la India, identificaron Singara como "el mejor sitio para localizar el INO, con base en la seguridad, sismicidad, así como la accesibilidad durante el año".

El ministro realizará una visita el 10 de octubre. Si se rechaza el permiso de construcción, INO puede tener que empezar a buscar otro sitio.



Música: Adicted to Spuds, por Wierd Yankovic

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