jueves, 18 de septiembre de 2008

Puntos calientes terrestres alientan ideas alienígenas

Desde Space.com

Por Lee Pullen
Astrobiology Magazine
Traducción: KC

Los científicos a menudo tienen una reputación de trabajo en los laboratorios abarrotados, aislados del mundo que les rodea. Pero esto ciertamente no es el caso en el Centro de Geobiología, de la Universidad de Bergen, Noruega.

El centro ha operado
hasta el momento dos cruceros de verano en que los investigadores se embarcaron en viajes para estudiar las condiciones en el fondo del océano. Usando lo último de la tecnología más avanzada, incluido un vehículo operado remotamente, los científicos han descubierto un nuevo campo de aberturas en aguas profundas, en una de las zonas más septentrionales del mundo. [Este descubrimiento fue divulgado por LiveScience en julio.]

Las criaturas que viven en torno a estos "fumarolas negras" muestran cuán dura
puede ser la vida en la Tierra, y apuntan a que los organismos en otros mundos pueden ser capaz de prosperar en ambientes muy hostiles.

La vida en el fondo del océano

Los científicos solían pensar que la vida en la Tierra siempre se basaba en los ecosistemas basados en la fotosíntesis - fabricando alimentos y energía usando la luz del sol - como fundamento. Si se bucea más profundo de 200 metros de seguro que no se podrá ver luz
alguna - por debajo de 1000 metros, no hay ninguna luz. Sorprendentemente, los investigadores han encontrado organismos allí, generalmente llamados "extremófilos" (debido a que existen en ambientes extremos), a menudo floreciendo a pesar de las duras condiciones.

¿Qué tan implacable es el entorno en la profundidad en el océano?

Las criaturas que viven a 600 metros de profundidad
soportan el aplastamiento de presiones 60 veces mayores que en el nivel del mar. Pero ese es sólo uno de los problemas que enfrentan. La temperatura en el fondo del mar es muy baja, con un promedio de alrededor del 4 C. Esto cambia abruptamente en torno a respiraderos hidrotérmicos, donde las temperaturas pueden de repente se disparan hasta 400 C.

Estas aberturas, como las descubiertas durante el crucero de investigación, en realidad crean refugios para la vida a pesar del calor abrasador. Las criaturas que viven en ambientes calientes se les llama termófilos, lo que significa "amante de calor". Son perfectamente felices en las afueras de las rejillas de ventilación, donde la temperatura es de alrededor de 50 C. Hay otro grupo de organismos que se conoce como hipertermófilos. Ellos tienen este impresionante nombre porque florecen a temperaturas de hasta 120 C. Muchos químicos que se expulsan desde los respiraderos son tóxicos para las formas más comunes de la vida, pero algunos extremófilos son tan resistentes que realmente pueden hacer uso de estas sustancias químicas ¡para la alimentación y la energía!

Los científicos se hacen a la mar

Elinor Bartle es la
Oficial de Información del Centro de Geobiología. Ella fue parte del equipo del Centro a bordo del más nuevo, más grande y más avanzado buque de investigación noruego en la flota. Después de navegar durante dos días, llegó al primer sitio de estudio frente a la costa occidental de Noruega. Bartle dice, "Cada parte [del viaje] involucró a un grupo de alrededor de 25 investigadores, técnicos y personal de divulgación pública, además de la tripulación del barco. El grupo fue internacional con representantes de una serie de instituciones internacionales asociadas."

Su principal misión era la cartografía del fondo marino, la caza para las zonas de interés, como las elusivas rejillas de ventilación. También se recogieron muestras de rocas que podrían proporcionar pistas sobre la geología local.

Los investigadores descubrieron fumarolas negras en los depósitos minerales que pueden estar entre los más grandes jamás descubiertos, después de haber sido depositados durante el transcurso de 100,000 años.
Todo un el ecosistema que rodea a estas recién descubiertas rejillas de ventilación, utilizando la quimiosíntesis para obtener energía. En lugar de la luz como base para la energía, los químicos de las ventilaciones son las bases de abastecimiento para toda la vida. Muestras de las criaturas fueron recogidas para ser estudiadas, y la esperanza está en que su estudio nos ayudará a tener un mejor entendimiento de la vida de los extremófilos.

¿Alienígenas paralelos?

El estudio de estos organismos es muy importante para los astrobiólogos. Bartle dice, "Estamos encontrando los organismos microbianos en
ambientes inusuales y extremos, y esto proporciona información extremadamente relevante para la búsqueda de vida en otros planetas."

Puede haber fuentes hidrotermales
similares en el fondo océanico de otros mundos, como la luna helada de Júpiter, Europa. Los científicos también piensan que las condiciones en torno a las rejillas de ventilación podrían empatar con las que prevalecían cuando se formó la vida en la Tierra, hace unos cuatro mil millones de años. La profundidad de los océanos habría proporcionado la protección contra la mortal radiación solar antes de que se formara la capa de ozono.

Los resultados del crucero del verano son sin duda una buena noticia la hora de pensar sobre la vida en otros mundos. El hecho de que haya muchas fuentes hidrotermales en el fondo del océano es un indicio de que podrían ser comunes en
planetas y lunas geológicamente activos. Y la existencia de vida en estas zonas indica que puede haber paraísos para las comunidades biológicas dispersos por todo el sistema solar y más allá.

Después de haber sido estimulada por estos descubrimientos, Bartle dice: "Vamos a continuar después del crucero con una intensa labor para aislar, caracterizar y describir algunos de los microbios inusuales que hemos encontrado en tres tipos diferentes de sitios extremos este verano. Es fundamental que sigamos aumentando la información que hemos reunido este año. "

Este ejemplo de criatura que vive en el fondo del océano muestra que la vida puede, en efecto, adaptarse a las condiciones que consideramos extremas. Crédito: NASA
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Imagen de rejilla de ventilación: OAR/National Undersea Research Program (NURP), NOAA


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