jueves, 4 de septiembre de 2008

Recompensas de las energías renovables.

Desde Phisycsworld.com
Por
Gregory McNamee
Traducción: KC

Gracias a las preocupaciones sobre las emisiones de carbono y el aumento del precio de los combustibles fósiles, la industria de la energía verde está experimentando un fuerte crecimiento en todo el mundo. Esto representa un montón de interesantes y lucrativas oportunidades para los físicos, como Gregory McNamee describe.

En 1987 un refrigerador con
nevera de estilo americano utilizaba unos 950 kW h de electricidad y su operación costaba alrededor de $150 dólares (£ 80) al año. Dos décadas después, un dispositivo comparable utiliza la mitad de la electricidad y su operación cuesta menos de la mitad. En 1975 había alrededor de 3,780,000 vehículos en las calles de Los Ángeles, mientras que hoy hay más de 5,200,000 - y aún así los niveles de contaminación del aire se han reducido a la mitad y un número cada vez mayor de estos vehículos son híbridos o se basan en los combustibles renovables como el biodiesel. El año pasado, medio millón de hogares en el sur de California estaban recibiendo la energía solar directa, ya sea de electricidad solar o de paneles fotovoltaicos en azoteas.

Estos son tiempos de cambio. Estudiantes, trabajadores, consumidores, líderes empresariales y funcionarios gubernamentales están cada vez más conscientes de que nosotros los humanos hemos causado enormes tensiones en el medio ambiente, como
atestiguan el calentamiento global, la escasez de agua, la extinción masiva de especies vegetales y animales, y la disminución de la oferta de combustibles fósiles.

Pero en todos los momentos de dificultad e incertidumbre hay oportunidades. La gente en todo el mundo es cada vez más consciente de que podemos tener el poder más importante de todos sobre el problema de dónde viene nuestra energía - el poder mental. Los graduados en física tienen una abundancia de este recurso
eminentemente renovable y son diestros en la solución de problemas. De hecho, el mundo espera a la clase 2008 y más allá, aun con todas sus nubes oscuras, lleno de oportunidades en casi todos los segmentos de la energía renovable.

Según el Environmental Business Journal, la industria verde en los EE.UU. en 2005 tuvo un valor aproximado de 265 mil millones de dólares y empleó a 1.6 millones de personas. Las empresas verdes en los EE.UU. han venido creciendo a una tasa de alrededor del 5% anual desde entonces. El Índice de Todo lo Renovable (ARI por sus siglas en inglés), un indicador económico de la actividad en ese sector, proyecta un crecimiento constante, aún cuando la mayoría de las demás esferas de la economía internacional parecen enfriarse, mientras que los líderes empresariales en todo el sector de la energía
alternativa presentan informes de que simplemente no hay suficientes solicitantes capacitados para llenar los puestos de trabajo disponibles.

Tierra, viento y fuego

A pesar de que contribuye con una comparativamente pequeña cantidad de energía para la actual combinación, la industria solar está creciendo en importancia. Las empresas que se especializan en investigación fotovoltaica, como la Suiza
Unaxis y la Alemania Sulfurcell, informan de la necesidad por solucionadores de problemas con la mente clara para hacer los sistemas cada vez más eficientes. Los físicos especializados en materia condensada y materiales son particularmente buscados en este ámbito. Por ejemplo, el Laboratorio Nacional de Energías Renovables del Departamento de Energía de los EE.UU. anunció recientemente una beca postdoctoral en energía fotovoltaica, que se adjudicó a un recién graduado Doctor en física con "una sólida formación en materiales a base de tinta, patrones de solución, procesamiento de líquidos y deposición de películas delgadas". Según el Instituto de Investigación en Economía, a partir de diciembre de 2007, un Doctor en física que trabaja en el campo de la industria solar podía esperar a ganar un sueldo anual de alrededor de $80,000 - $120,000 dólares.

Como un campo relativamente nuevo, la energía eólica todavía no se ha asentado en alguna de las trayectorias profesionales
fácilmente identificables. Como ocurre en otras energías renovables, se espera que un técnico sepa algo del panorama general, con una comprensión de las tendencias en el negocio e investigación prometedoras. Un vendedor, del mismo modo, necesita al menos una comprensión básica de estas tecnologías y de los desafíos y beneficios asociados con, por ejemplo, poner un aerogenerador en un sitio, mientras que un escritor técnico tendrá que saber sobre casi todo en las empresas de energía eólica, casi tanto como un jefe ejecutivo.

Un ingeniero o físico trabajando en energía eólica, ciertamente necesita tener la s bases prácticas sobre la forma en que un sistema que se ve bien en papel puede ser construido y mantenido sin desesperar a la gente que trabaja en ello. En resumen, una exitosa carrera en energía eólica va a implicar un poco de todo. Una persona con una amplia gama de intereses y habilidades prosperará en este nuevo mundo de cuello collar verde, y la física es un terreno ideal de formación - en particular porque algunos de los principales problemas en el campo se encuentran en la comprensión de la física del movimiento del aire y su interacción con los motores y turbinas.

Del mismo modo,
geofísicos bien redondeados están en gran demanda en el creciente campo de la energía geotérmica, y en los EE.UU. pueden percibir sueldos anuales de hasta $135,000 dólares. Países como Canadá, Islandia, Italia, Japón y Nueva Zelandia han estado a la vanguardia del desarrollo geotérmico, pero la industria está creciendo rápidamente en otros lugares, especialmente en los EE.UU. y Escandinavia. La energía hidroeléctrica y la energía marina también ofrecen muchas oportunidades para los físicos, junto con algunos de los más acuciantes problemas - por ejemplo, nadie se ha figurado bien la forma de aprovechar la inagotable energía de las mareas oceánicas. El candidato ideal para resolver este rompecabezas podría tener un título en física y tener una comprensión sólida de la geofísica, mecánica, materiales, biología acuática, ciencias de la atmósfera, oceanografía, geología, matemáticas y ciencias de la computación - no necesariamente todos estos campos, si me explico, pero al menos algunos de ellos en combinación.

Tasa preferencial

La energía nuclear, estrictamente hablando, es otra alternativa, pero no renovable. Por muchas razones, también es controvertida. Sin embargo, es parte de la combinación de fuentes de energía que es probable que se convierta en más importante, por lo menos en el corto plazo, hasta que otras formas verdaderamente renovables de producción de energía estén en funcionamiento. En los EE.UU. solamente, la industria nuclear necesitará por lo menos 90,000 profesionales en los próximos 10 años simplemente para sustituir a los jubilados; Francia, Italia y varias naciones de Europa del Este proyectaron un crecimiento similar ya que sus centrales nucleares se reavivaron o renovaron, aun cuando otras naciones europeas (en particular Alemania y España) se han comprometido a eliminar gradualmente la energía nuclear. Por el momento, parece que las centrales nucleares seguirán funcionando en el Reino Unido, con abundantes oportunidades. Los físicos nucleares se encuentran en un nicho preferencial, con una media de ingresos anuales para los que trabajan en los EE.UU. de $ 81,350 dólares en 2007.

El hidrógeno es cada vez más importante, sobre todo en la industria del automóvil. Una prometedora área de investigación es el uso de dispositivos moleculares fotoquímicos para producir gas de hidrógeno a partir del agua. El hidrógeno también es utilizado para proporcionar calor en edificios, así como energía eléctrica, en el Reino Unido al menos. Científicos investigadores en este campo pueden esperar sueldos que empiezan en poco más de $51,000 y se elevan a alrededor de $100,000.

Los físicos tienen todas las oportunidades para prosperar en el campo de la energía renovable, en estos y en muchos otros ámbitos, inclusive en materia de gestión de la energía, diseño de edificios, "transporte
verde", el ciclo de vida de ingeniería y la educación energética. Como Scott Sklar, presidente de la consultoría en energía de El Grupo Stella, señala: "Las industrias verdes están creciendo a una tasa imprevista, y están comprometidas para alcanzar cabalmente sus posibilidades de crecimiento." Físicos les puede ayudar a hacerlo - y disfrutar de un vendedor del mercado al mismo tiempo.
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Sobre el autor
Gregory McNamee es un escritor independiente con sede en Tucson, Arizona. Su último libro, Carreras de Energía Renovable, fue publicado por PixyJack Press a principios de este año.

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