martes, 11 de marzo de 2008

Robot espacial que rivaliza con R2 D2

Canadian Space Agency

Arriba, en 2005, el brazo Canadarm2 con el Huracán Emily debajo.

Por WARREN E. LEARY
Publicada: Marzo 11, 2008

La Estación Espacial por fin tiene su Robot


NASA
Dextre es un robot de brazos duales, y es parte de la contribución de Canadá a la Estación Espacial Internacional.

Cualquiera que sea admirador del género ciencia ficción sabe que no puede haber una estación espacial sin robot. El transbordador Endeavour ha partido hoy con un enorme robot canadiense llamado Dextre en su compartimiento de carga. Los miembros de la misión ensamblarán el robot durante las cinco caminatas espaciales programadas.

Dextre (que se pronuncia "Dexter", y formalmente bautizado como Manipulador Diestro de Propósito Especial, aclarando que diestro es de destreza, no de lateralidad), rondará el exterior de la Estación Espacial cuando sea comandado por su tripulación o por controladores en tierra, realizando trabajos difíciles que antes requerían caminatas espaciales.

"Es un robot operacional que está empujando los límites de lo que se puede hacer en espacio con robótica", declaró Daniel Ray, gerente técnico del proyecto Dextre para la Agencia Espacial Canadiense.

Ensamblado, Dextre se asemeja a una forma humana con caderas, hombros, tórax y dos largos brazos, con un estilo simiesco. El robot pesa unos 1,600 kg, tiene 4 m de alto y sus brazos se extienden casi 3.5 m

Richard M. Linnehan, uno de los astronautas que lo ensamblarán durante las caminatas espaciales, declaró que la puesta en marcha del robot será un hito para la misión. "Estaremos ensamblando un robot gigante" dijo Linnehan, no al estilo de Gigamtor y Tobor, los robots que salían den las series animadas japonesas que solía ver de joven.

El robot-ayudante, que tendrá un costo final de 200 millones de dólares, es la pieza final de un elemento de servicio móvil de tres elementos para la estación, patrocinado por Canadá y desarrollado por MacDonald, Dettwiler & Associates Ltd., en Brampton, Ontario. Las otras partes del sistema de 1,400 millones de dólares son una base móvil que corre en rieles a lo largo de la estación y el brazo robótico Canadarm 2 de 18 m. Ambos, el brazo y Dextre pueden moverse alrededor de la estación fijos a la base, y Dextre puede fijarse al extremo del brazo para alcanzar las partes más alejadas de la base.

Dextre debería ser capaz de desempeñar cientos de tareas, incluyendo algunas demasiado delicadas que han requerido el toque humano hasta ahora. Otros trabajos incluyen llevar cargas pequeñas como paquetes de experimentos o baterías así como cambiar partes usadas o dañadas. Una vez que los operadores se acostumbren a trabajar con el robot, podría eliminar entre 6 y 12 caminatas espaciales al año, afirmó el Sr. Ray.

"Dextre tendrá más trabajo en la medida en la que la gente se acostumbre a utilizarlo", mencionó. "Es un asunto de tiempo".

Los secretos de la utilidad de Dextre incluyen siete articulaciones en cada brazo, permitiendo una gran libertad de movimientos. Las "manos" al final de cada brazo, que pueden ser reemplazadas con diversas herramientas, tienen sensores que detectan fuerza y compensan por el movimiento y peso de aquello que muevan o acarreen.

Dextre pivotea por su cintura y tiene un rack lateral que incluye tres herramientas. Las manos estándar son dos tenazas paralelas con una manivela acoplada a un receptáculo motorizado que puede aflojar o apretar tornillos estándares en la estación. También hay luces y cámaras en blanco y negro en cada mano, así como cámaras giratorias a color en su cuerpo.

El Sr. Rey mencionó que los robots estaban limitados sólo por sus herramientas. Mientras actualmente sólo se cuenta con cuatro, los ingenieros han trabajado en otras más, incluyendo algunas que se desarrollaron cuando la NASA
consideró enviar a Dextre a reparar el Telescopio Hubble, después de la tragedia del Columbia en 2003.

Los astronautas del transbordador fueron asignados para hacer el servicio del Hubble para este verano, pero el Sr. Ray declaró estar convencido de que Dextre podría hacer ese trabajo. "Estoy absolutamente seguro que Dextre puede hacerlo", mencionó.

(Noticia traducida del NY. Times: http://www.nytimes.com/2008/03/11/science/space/11robo.html?_r=1&ref=space&oref=slogin)

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