lunes, 23 de junio de 2008

Construcciones colosales: Los nueve mayores proyectos de ciencia

Un masivo observatorio de neutrinos en el subsuelo profundo cerca de Sudbury, Ontario, Canada








1. Large Hadron Collider en el CERN

Facturado como el más grande proyecto del mundo la ciencia, el LHC se dio a conocer para descubrir la llamada "partícula de Dios". Los primeros blogs y artículos infirieron que el dispositivo produciría tanta energía que podría crear un agujero negro (aunque científicamente inexactas, indicaron la enorme energía que espera para ser desatada).

Así es como funciona: Dos haces de partículas subatómicas llamada "hadrones" (protones o iones de plomo) viajan en direcciones opuestas en el interior del acelerador circular, acumulando más y más energía con cada vuelta. Físicos de todo el mundo a continuación, utilizarán el LHC para recrear las condiciones encontradas justo después del Big Bang haciendo chocar ambos haces de frente a muy alta energía y luego analizando las colisiones.

2. Próxima parada ¿Fusión fría?: El reactor termonuclear experimental internacional (ITER)

Esta es la primera vez que se va a construir un reactor de fusión a nivel de demostración, y se ubicará en el sur de Francia, con la promesa de entregar la primera reacción de fusión sostenida. En términos más profanos: más energía por su dinero. Y en un costo proyectado de $ 14.4 mil millones, aun mejor.

Cuando culmine el período de ocho años de construcción del proyecto (previsto para finales de 2015), ITER generará 500 MW de energía de fusión durante largos períodos de tiempo.

Para los que no están familiarizados en el argot de la física, la fusión es excepcionalmente difícil de conseguir - y es uno de los temas de muchos
experimentos polémicos. Esa fusión produce la energía de nuestro sol, sin las emisiones de gases de invernadero y los residuos radiactivos de otros métodos.

3. La estación espacial internacional terminada, hacia 2011

Cuando se haya completado en 2010 (aunque es probable que se prolongue hasta 2011) la Estación Espacial Internacional será el mayor proyecto de ingeniería multinacional de todos los tiempos.

Con una estimación final de precio de cien mil millones de dólares, la obra - con sus paneles solares extendidos - será del tamaño de un campo de fútbol. Muy lejos de la estación espacial Mir, que tenía un espacio interior comparable al del transbordador espacial.

Aunque los expertos han expresado dudas en los últimos años sobre la capacidad de la EEI para llevar a cabo experimentos útiles de ciencia, la adición del segundo mayor laboratorio (el módulo japonés Kibo, junto con el laboratorio Destiny de los EE. UU.) permitirá a una tripulación de entre 3 y 6 personas llevar a cabo pruebas únicamente posibles de realizar en órbita, que beneficiarán a la vida en la Tierra, además de servir como trampolín de despegue para las misiones a la Luna y, eventualmente, Marte.

4. Una "Torre Solar" de 1,000 m de alto en los páramos de Australia

Bautizado como el "Proyecto Misión Solar", esta hazaña científica leva la energía solar a nuevas alturas.

La tecnología de torre solar emplea la insolación para calentar una gran masa de aire que luego es obligada por las leyes de la física (el aire caliente se eleva) para fluir en forma de viento caliente a través de grandes turbinas para generar electricidad.

Cuando culmine su construcción en la región extremo occidental de Nueva Gales del Sur, en Australia, se elevará un kilómetro sobre el terreno.

Cuando esté en pleno funcionamiento, generará hasta 200 MW de electricidad limpia, libre de emisiones - suficiente potencia para alrededor de 200,000 hogares.

5. El más grande simulador de cambio climático en la tierra

Muchos estudios y ensayos se han realizado para dar a la Tierra un chequeo de salud, incluyendo una investigación global de estudios sobre cambio climático. La diferencia aquí es que, en lugar de enviar un buque de investigación al Alto Ártico, o analizar los datos de instrumentos de teledetección, entre uno o dos equipos de trabajo, este proyecto está utilizando el tiempo inactivo de ordenador de miles de voluntarios para procesar los datos del cambio climático. Aunque los resultados son aterradores, el análisis es impresionante en su ámbito de aplicación, corriendo en un montaje similar al popular programa de protector de pantalla SETI@home.

6. Telescopio espacial James Webb

¿Qué pasará después del Hubble? Cuando la NASA esté dispuesta a retirar uno de los más exitosos instrumentos de la ciencia de todos los tiempos, el telescopio espacial James Webb (JWST por sus siglas en inglés, nota de KC) se pondrá en marcha en una órbita ultra-alta de 1.5 millones de km de la Tierra (comparar con los 500 km de la órbita por encima de nuestro mundo del Hubble). Ahí afuera, en el frío vacío, protegido del sol por un escudo del tamaño de una cancha de tenis el JWST intentará encontrar las primeras galaxias que formaron en el universo primitivo. JWST será también capaz de espiar a través de las nubes de polvo para ver las estrellas que forman sistemas planetarios, conectando la Vía Láctea con nuestro propio Sistema Solar.

Con un gran espejo de 6,5 metros de diámetro el JWST, con un costo de más de $ 5 millones de dólares, se lanzará, doblado sobre sí mismo, en el interior del transbordador espacial y, a continuación, se desdoblará hasta su tamaño normal - varias veces mayor que el del Hubble.

7. La bóveda de semillas del "Día del juicio final"

Conocido por algunos como la "Bóveda del día del juicio final" o "Arca de Noé de las semillas", este banco de semillas nos podría salvar de la extinción si un desastre global nos golpea en un futuro no muy lejano.

El objetivo del proyecto es preservar una muestra orgánica de casi todos los cultivos alimentarios en el mundo, para preservarlos por un tiempo para cuando ya no existan en forma natural.

Tallada profundamente en la ladera de una montaña de hielo en Svalbard, una isla del remoto Ártico de Noruega, la bóveda está diseñada para responder a dos preocupaciones: el calentamiento global y el aumento del nivel del mar. El clima frío de la región asegura que las semillas se mantendrán frescas - y por obra de la naturaleza. Además, Svalbard está a suficiente distancia (imagina esos hambrientos osos polares rondando por ahí) para garantizar su protección de maldosos acechadores.

8. Elevador Espacial

En pocas palabras, este proyecto tiene como objetivo tomar el viaje de humanos al espacio hacia nuevas alturas - en órbita para ser más precisos.

Los astronautas y la carga ya no tendrían que depender de engorrosos lanzaderas para llegar a su lugar de trabajo. Estos hiper-ascensores recorrerán unos 100,000 kilómetros mediante un robot adjunto a un amarre. El objetivo es proporcionar transporte barato y seguro hacia el espacio ultraterrestre. Aunque algunos expertos dicen que esto no será posible por lo menos durante otra década, celosos inventores ya están pensando la manera de cómo convertir esta noble ambición en una realidad.

En el ínterin, la tecnología podría dar una ventaja adicional para aquellos que deseen permanecer de tierra, un poco más de tiempo: Acceso a internet inalámbrico de alta velocidad.

9. El arreglo submarino para detección de neutrinos ANTARES

En resumen, ANTARES (por las siglas de su nombre en inglés: Astronomy with a Neutrino Telescope and Abyss environmental RESearch project) y sus homólogos en el Polo Sur, los telescopios de neutrinos AMANDA y IceCube, son telescopios diseñados para mirar hacia el interior mientras que su más tradicionales antecesores ópticos apuntan hacia arriba, hacia las estrellas. ¿Crees que hay mucho por ver? Piensa otra vez.

Los telescopios de neutrinos son capaces de detectar la radiación producida por muones de alta energía (partículas elementales con carga negativa) que es el resultado de la penetración de neutrinos (partículas elementales con carga cero y masa cero) en el núcleo de la Tierra, que atravesan el hemisferio sur de nuestro planeta.

Agregando a esta pulcritud circundante, ANTARES se construye en el fondo del Mar Mediterráneo, frente a las costas de Toulon, Francia. Complementará la investigación de sus contrapartes en el Polo Sur, los telescopios de neutrinos AMANDA y IceCube.

El principal objetivo del experimento es utilizar los neutrinos como herramienta para estudiar los mecanismos de aceleración de partículas. Sólo podría revolucionar la forma en que vemos y reflexionamos sobre lo que está debajo de nuestros pies, y cómo se relaciona con lo que está por encima de nuestras cabezas: el universo.

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Mención Honorífica: La conexión Canadiense, el Sincrotrón de fuente de luz.

Este implemento parecido a un acelerador de partículas del tamaño de un estadio, es la única instalación de este tipo en Canadá y uno de sólo un puñado en América del Norte. Después de consumir un buen porcentaje del gasto de energía equivalente de la cercana Saskatoon (una ciudad de unos 200,000 habitantes en Saskatchewan) este sincrotrón de tercera generación lanza átomos de tungsteno a través de un anillo de refuerzo a casi la velocidad de la luz, para luego desviar la energía hacia un mayor anillo de almacenamiento para producir especialmente luz en "sintonía", que puede hacer todo tipo de exploración interna, desde fetos de animales vivos en detalle sin precedentes hasta el mecanizado de engranajes del ancho de una pierna de hormiga. La tecnología puede conducir pronto a los nuevos avances científicos agrícolas y adelantos electrónicos como antenas de teléfono celular tan pequeñas que pueden hacer la misma función que la cubierta exterior del teléfono.

Mención Honorífica: El tren Mag-Lev transatlántico.

Más un proyecto de tecnología que un experimento de ciencia, esta es una idea sexy, que hemos tenido que mencionar aquí. Imagine que es capaz de ir de Nueva York a Londres bajo el agua, en un tren de levitación electro-magnética, que puede viajar a través de un vacío a cerca de 10,000 km/h. Aunque este proyecto no está realmente sobre el restirador, ha sido sugerido por los investigadores en el MIT. ¿Cuánto costará a enviarle de la costa este de Norteamérica a Europa en alrededor de 55 minutos? Una quinta parte de un trilllion de dólares. Los investigadores dicen este tipo de autopista submarina es posible, pero sugieren que un túnel a través del lago Ontario, sería más realista para empezar.
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Comentario final.

Sugiero ver los artículos individuales, ahora sólo disponibles en inglés a través del sitio de Discovery. Contienen más datos e información interesante de cada uno de los proyectos antes mencionados. Aqui en Ahuramazdah estaremos al pendiente de estos proyectos, para corroborar sus ventajas o analizar sus deficiencias.


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