jueves, 5 de junio de 2008

Oscuro, quizás para siempre, parte 1

Desde el NY Times

Por DENNIS OVERBYE
Traducción: KC

BALTIMORE - Mario Livio lanzó hacia arriba las llaves de su vehículo.

Se elevan cada vez más lento, pausadas, brillando, en la parte superior de su arco y, a continuación, de conformidad con todo lo que nuestros cerebros de simios Galileanos han aprendido a esperar, se impactaron hacia abajo en su mano.

Ese era todo el problema, explicó el Dr Livio, un teórico en el Telescopio Espacial del Instituto de Ciencias de aquí en el campus de Johns Hopkins.

Hace una década, los astrónomos descubrieron que lo que ocurre con las llaves de un coche no es cierto para las galaxias. Habiendo sido apartadas por el impulso de la fuerza del Big Bang, las galaxias, en pleno desafío de la gravedad cósmica, acumulan una aceleración en una línea hacia la eternidad. Si se tratara de llaves, se hubiesen disparado hacia el techo.

"Así de sorprendente parecía ser", dijo el Dr. Livio.

Bien, aún es sorprendente. Aunque los cosmólogos han adoptado un lindo nombre, energía oscura, sea lo que sea que impulse este comportamiento aparentemente antigravitational en parte del universo, nadie pretende entender por qué está pasando, o sus consecuencias para el futuro del universo y de la vida en él, a pesar de miles de documentos aprendidos, resultados de conferencias y millones de dólares por valor de tiempo de telescopio. Esto ha guiado a algunos cosmólogos al punto de abandonar su sueño más profundo: una teoría que pueda representar el universo y todo lo relacionado con él en un solo respiro.

"El descubrimiento de la energía oscura ha cambiado mucho la forma en que pensamos acerca de las leyes de la naturaleza", dijo Edward Witten, un teórico en el Instituto de Estudios Avanzados en Princeton, NJ

Este otoño, la NASA y el Departamento de Energía planean invitar propuestas para el diseño de la misión de un satélite, de 600 millones de dólares, dedicada a la energía oscura. Sin embargo, algunos científicos temen que podría no ser suficiente. Cuando los astrónomos y los físicos se reunieron recientemente en las instalaciones del Telescopio Espacial del Instituto de Ciencias, para tomar utilidades de la revolución, su desesperación por llegar a la línea de base de la misteriosa energía oscura a la brevedad (si alguna vez sucede), fue palpable, ya que incluso prever una avalancha de nuevos datos de el cielo en los próximos años. Cuando llegó el tiempo de un físico para discutir nuevas ideas sobre la energía oscura, mostró una pantalla en blanco.

El director del instituto, Matt Mountain, dice que la energía oscura le ha dado a esta generación de astrónomos una rara oportunidad, y les conminó a usarla sabiamente.

"Estamos colocando una gran apuesta", dijo el Dr. Mountain, "utilizando nuestra credibilidad como garantía de que nosotros, como una comunidad, sabemos lo que estamos haciendo."

Sin embargo, muchos destacaron que iba a ser una larga marcha con metas no muy claras a la vista. Lawrence Krauss de la Universidad Case Western Reserve les dijo, "A pesar de que corren el riesgo de pasar el resto de sus vidas midiendo cosas que no nos dirán lo que queremos saber, deben seguir haciéndolo."

Dando palos en la oscuridad

A través de multitud de técnicas y observaciones, los cosmólogos han llegado recientemente, después de decenios de luchas, a un sólido pero oscuro consenso, relacionado con un cosmos en el que las estrellas y galaxias, así como los seres humanos que deambulan entre ellas, apenas cuentan como un poco más que una burbuja de jabón. Nació hace 13,7 millones de años en el Big Bang. Por peso es el 4 por ciento de átomos y el 22 por ciento de la llamada materia oscura, de identidad desconocida - tal vez las partículas elementales que se descubrirán en el Gran Colisionador de Hadrones (Large Hadron Collider) a ponerse en marcha en las afueras de Ginebra en este año. Esto deja el 74 por ciento para el peso de todo lo que causó el inicio de la aceleración del cosmos hace unos cinco millones de años.

Por lo que respecta a lo que los astrónomos pueden decir, no hay otra relación entre la materia oscura, las partículas y la energía oscura que no sea el nombre, pero nunca se sabe. Algunos físicos están dispuestos incluso a quemar sus viejos conceptos Einsteinianos y revisar su teoría de la gravedad, la relatividad general, para hacer que las discrepancias cósmicas desaparezcan. Existe, de hecho, una simple explicación de la energía oscura, señaló el doctor Witten, uno de cuyos enredos la historia va todo el camino de vuelta hacia Einstein, pero también es la más preocupante.

"La energía oscura tiene la propiedad poco usual que ya era embarazosa desde antes de que fuera descubierta", dijo.

En 1917, Einstein inventó una chapuza de factor conocido como la constante cosmológica, una especie de repulsión cósmica para equilibrar la gravedad y mantener el universo en equilibrio. Abandonó su constante cuando se descubrió que el universo se encontraba en expansión, pero la física cuántica la ha resucitado, mostrando que el espacio vacío debe estar produciendo una especie de espuma energética que tiene las propiedades de la constante de Einstein.

Por desgracia, todos los intentos por calcular la contribución de esta energía arroja un número poco realista y verdaderamente enorme, suficiente como para hacer volar lejos el contenido entero del cosmos, como las hojas en una tormenta, antes de que las estrellas o galaxias pudiesen formarse. Nada podría vivir allí.

El Dr. Witten y otros físicos solían pensar que este dilema "de alguna forma desaparecería". Era lógico pensar que algo faltaba en la comprensión que los físicos tenían de la física. La constante parecía tener valor cero debido a profundas razones que, para cuando se revelasen, llevarían a los físicos más cerca de una comprensión de lo que ellos llaman "el vacío", es decir, de la estructura de la realidad.

"Ahora parece que la respuesta es que no es realmente cero", dijo el Dr. Witten.

Continua...

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