miércoles, 11 de junio de 2008

¿Cuánto pesa la Vía Láctea?

Desde Knowledge News

Por Steve Sampson

Traducción: KC

¿Cuánto pesa nuestra galaxia? Más o menos la mitad de lo que alguna vez los astrónomos pensaron. O algo así dice un reciente estudio realizado por un equipo internacional de científicos estelares. Según sus cálculos, la masa de la Vía Láctea es igual a la de alrededor de 1 billón de soles. Estudios anteriores habían puesto al peso de nuestra galaxia en aproximadamente 2 billones de soles.

Problema de peso

¿Por qué la gran discrepancia? Bueno, no es posible desparramar una galaxia en una báscula. Para estimar la masa de la Vía Láctea, los investigadores midieron las velocidades de las estrellas y las galaxias enanas que orbitan alrededor de su disco principal en un "halo galáctico". Pero no siempre están de acuerdo acerca de qué velocidades de las estrellas deben medir- o sobre otros factores que podrían afectar a las velocidades que observan.

Como señala un investigador, "la masa total de la galaxia es difícil de medir porque estamos atrapados en medio de ella". Sin embargo, el nuevo estudio tiene por lo menos una gran ventaja con respecto a los anteriores. Gracias a una tecnología mejor, inició a partir de una muestra mucho mayor de las estrellas.

Por supuesto, incluso en las estimaciones más recientes y más delgadas, nuestro pequeño rincón del universo es demasiado grande para imaginarlo con facilidad. Para intentar tener una idea de cuán grande es, hagamos una encuesta de la Vía Láctea mediante algunos otros números astronómicos.

Los números astronómicos de la Vía Láctea.

100,000 - Diámetro de la Vía Láctea, en años luz. También es alrededor de 1,000 años luz de espesor, y eso es solo para el principal disco estelar. Un año luz es un poco menos de 6 billones de millas (10 billones de km), por lo que estamos hablando de un gran disco. De hecho, si nuestro sistema solar fuera sólo del tamaño de una moneda en su bolsillo, la Vía Láctea seguiría siendo el tamaño de los Estados Unidos.

26,000 - Distancia desde nuestro sistema solar al centro de la Vía Láctea, en años luz. Los astrónomos piensan que nuestro sistema solar completa una órbita alrededor del centro de la galaxia una vez cada 225 a 250 millones de años. Esto significa que fue sólo un "año galáctico" atrás, cuando los dinosaurios comenzaron a aparecer en la Tierra.

2,6 millones - estimación baja del número de soles que se igualaría de la masa del agujero negro supermasivo que acecha desde el centro de nuestra galaxia. El sol es aproximadamente 333,000 veces más masivo que la Tierra. Por lo tanto, se necesitarían por lo menos 858 millones de tierras para igualar la masa del agujero negro. Por supuesto, nadie puede ver el agujero negro. Sin embargo, los astrónomos teorizan que tales monstruos enormes se anidan en los corazones de la mayoría de las galaxias.

200-400 millones - Número de estrellas en la Vía Láctea. Ese número es asombrosamente suficiente. Pero hay que considerar esto. La mayoría de los astrónomos dicen que hay por lo menos 100 millones de otras galaxias más allá de la nuestra. Grande como es, nuestro pequeño rincón del universo en realidad es sólo eso. La Vía Láctea es sólo una gota en la piscina.

Más sobre la Vía Láctea: http://ahuramazdah.blogspot.com/2008/06/la-va-lctea-pierde-dos-brazos.html

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