lunes, 28 de julio de 2008

Encogiendo al microscopio en busca de laboratorios más compactos

Desde el NY Times

Por HENRY FOUNTAIN
Traducción: KC

En la campaña para miniaturizar los instrumentos de laboratorio, para crear el así llamado laboratorio en un chip, el convencional microscopio de luz ha sido un escollo. Los microscopios requieren lentes y, sobre todo, espacio para centrar y ampliar las imágenes.

Changhuei Yang y sus colegas en el California Institute of Technology han desarrollado un enfoque diferente, uno que elimina la necesidad de lentes y espacio. En su dispositivo, llamado
microscopio optofluidico, un ejemplar pasa directamente sobre un chip de imagen digital que está enmascarado por una película de metal con agujeros del tamaño de una micra(*) en cada píxel. Al colocar los agujeros de una manera determinada, e iluminando la muestra, mientras fluye a una tasa constante frente al chip, puede obtenerse una imagen de alta resolución.

En un artículo en las memorias de la Academia Nacional de Ciencias, el doctor Yang y sus colegas informan ahora sobre el desarrollo de dos microscopios
-en-un-chip en pleno funcionamiento. Uno está diseñado para la imagen de objetos largos, delgados como un C. elegans, esos pequeños gusanos que se utilizan como modelo de los organismos en los laboratorios de todo el mundo. El otro puede ser usado para ver objetos esféricos o elipsoidales como esporas o células individuales.

La técnica básica es la misma en ambos dispositivos, las diferencias surgen en la forma en que los especímenes se mueven a través del
chip sensor. En el primer dispositivo, la gravedad mueve gusanos u otros especímenes en el agua a través de un pequeño canal. Sin embargo, debido a pequeñas diferencias en la velocidad de flujo, este método podría causar que un objeto esférico, como una célula, diese vueltas. Así que en el segundo dispositivo, los investigadores utilizan un pequeño campo eléctrico para mantener los especímenes estables y moverlos a través del chip.
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(*) Micra es la millonésima parte de un metro, equivalente a una milésima parte de un milímetro.

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